Datorspelen driver hårdvarutuvecklingen

Det fanns en tid, främst under sent 1990-tal och tidigt 00-tal, då man märkte av en rejäl prestandaförbättring varje gång man köpte en ny dator. De processorer, minnen och annan hårdvara som sitter i dagens datorer har dock blivit så snabba att det inte riktigt blir samma lyft när man byter upp sig till en ny dator. Datorerna idag ärmed andra ord tillräckligt snabba för vanligt vardagsbruk för den som bara surfar, mejlar, använder Officepaketet och tittar på Netflix. För smartphones gällde för några år sedan samma sak och det kunde vara en märkbar prestandaskillnad mellan olika generationer av mobiltelefoner. Dagens smartphones har dock blivit snabba nog för de allra flesta.

Grafikkorten avlastar processorn

För att återgå till datorerna så är det där istället datorspelen som numera driver på hårdvaruutvecklingen och främst vad det gäller grafikkorten. Grafikkortet är nämligen den enskilt viktigaste komponenten för den som använder sin dator till att spela på. Det är där alla de tunga beräkningarna för spelens 3D-grafik sker. Innan 3D-grafikkorten kom, i slutet av 1990-talet, skedde dessa beräkningar direkt i processorn (CPU:n), vilket begränsade spelen en hel del vad gällde hur avancerad grafik de kunde ha. På den tiden var 3dfx en av de stora aktörerna, men idag står kampen på grafikkortsmarknaden mellan Nvidia och AMD.

Fotorealistisk grafik som inte kostar skjortan

Ett av de första spelen med stöd för hårdvaruaccelererad 3D-grafik var Quake från 1996. Ser man tillbaka på grafiken idag så har den inte åldrats så bra och karaktärerna ser väldig grovhuggna ut. Det beror på antalet polygoner dessa är uppbyggda av. Ju fler polygoner desto mjukare blir geometrin, men desto mer beräkningskraft går det samtidigt åt.

Tittar man istället på dagens spel så är grafiken där i det närmaste fotorealistisk, tack vare framstegen inom grafikprocessorer (GPU:er). Idag behöver man inte längre låna 200000 för att kunna ha råd med fotorealistisk grafik i realtid på en dator. Dagens grafikkort klarar till och med av raytracing i realtid, en teknik som simulerar hur ljusstrålarna studsar i verkligheten och som länge har använts inom filmindustrin för att skapa fotorealistisk datorgrafik.

För varje år som gått så har grafiken i datorspelen blivit allt mer fotorealistisk och det är det här som i hög grad har drivit på utvecklingen av allt kraftfullare grafikkort. AMD gör dessutom både CPU:er och skräddarsydda grafikkretsar till nästa generations spelkonsoler och tekniken som används kommer såklart även dyka upp på PC-marknaden framöver. Konkurrenten och marknadsledaren Nvidia har å sin sida på senare år allt mer börjat satsa på artificiell intelligens, där GPU:er spelar en viktig roll då de har visat sig vara mycket snabba på den här typen av beräkningar. Nvidia har bland annat tagit fram specialutvecklade AI-datorer för självkörande bilar som bland annat används av Volvo.